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El ron es un licor alcohólico destilado, obtenido de la melaza de la caña de azúcar. Usualmente es un sub-producto de la fabricación del azúcar e incluye a los tipos claros ligeros, típicos de la República Dominicana, Cuba y Puerto Rico, y los rones más pesados y de más sabor como los de Jamaica.

Llegó a ser un producto importante de las Antillas (Indias Occidentales) luego de la introducción de la caña de azúcar en 1493 por Cristóbal Colón.

Se menciona por primera vez en documentos provenientes de Barbados en 1650. Se le llamaba "kill-devil" ('mata-diablo') o "rumbullion" (una palabra de Devonshire, Inglaterra, que significa 'un gran tumulto'). Ya en 1667 se le llamaba simplemente "rum", de donde proviene la palabra española ron y la francesa rhum.

El ron fue un factor económico de importancia en los siglos 17 y 18. Era exportado a Europa desde las Antillas y fue usado en el tráfico de esclavos africanos y en el negocio de pieles con indios de América del Norte. El ron también se exportaba a las colonias inglesas en América pero la demanda era tan alta que se establecieron destilerías en Nueva York y en Nueva Inglaterra en el siglo 17. A partir de ahí, las importaciones fueron básicamente de melazas. En 1763 había 150 destilerías en Nueva Inglaterra, que se abastecían principalmente de las Antillas Francesas. Alrededor del 80% del producto era consumido en las colonias norteamericanas, y solamente el resto era enviado a África para ser intercambiado por esclavos, marfil u oro.

Los marineros británicos recibían raciones regulares de ron desde el siglo 18 hasta 1970. El ron era el principal licor destilado en los Estados Unidos durante sus primeros años de vida independiente y a veces era mezclado con melaza y se llamaba blackstrap; otras veces era mezclado con cidra produciendo una bebida llamada stonewall.

Los rones se elaboran por fermentación de la melaza que es el líquido residual que queda luego de la cristalización del azucar en el jugo de la caña; la melaza contiene alrededor de un 5% de azúcar. Algunos países tiene que importar la melaza para producir ron. Donde no hay desarrollo de la industria azucarera o se uza melaza impura, se produce un licor de baja calidad llamado tafiá que no es considerado como un verdadero ron y que no es exportado.

El azúcar necesario para la fermentación ya se encuentra en el material crudo (melaza), y el ron conserva más del sabor original del material crudo que la mayoría de los licores. El sabor característico de rones específicos está determinado por el tipo de levaduras empleado para la fermentación, el método de destilación, las condiciones de envejecimiento y las mezclas.

El tipo más antiguo de rones son los pesados, oscuros y con mucho cuerpo y con un fuerte sabor a melaza. Se producen principalmente en Jamaica, Barbados y Demerara (Guyana). Tales rones son elaborados a partir de melazas enriquecidas con las despumaciones ('dunder') que quedan en las pailas de producción del azúcar. Este líquido atrae esporas de levaduras del aire, resultando en una fermentación espontánea o natural. Como resultado, el lento período de fermentación permite el desarrollo completo de las sustancias de sabor. El ron es destilado dos veces en alambiques simples, produciéndose un destilado de color claro que toma un matiz dorado a medida que el destilado absorbe, durante el período de envejecimiento, sustancias de la madera usada en los toneles (roble). Luego del envejecimiento, se agrega caramelo para oscurecerlo más.

Los rones de Jamaica siempre son mezclados y envejecidos durante cinco a siete años, por lo menos. Usualmente se comercializan con un contenido alcohólico de 43-49 por ciento por volumen. El ron de Nueva Inglaterra (Estados Unidos), producidos durante más de 300 años, tienen un fuerte sabor y un alto contenido alcohólico. Batavia arak es un ron pungente producido en la isla de Java (Indonesia).

La producción de rones secos y ligeros empezó a finales del siglo 19. Este tipo, producido principalmente en las Antillas Españolas (Cuba, República Dominicana y Puerto Rico) y en las Islas Vírgenes, emplea levaduras cultivadas para la fermentación y se emplea, para la destilación, alambiques modernos y de operación contínua. Los rones usualmente son mezclados y añejados por uno a cuatro años. Los rones de etiqueta blanca son claros y de suave sabor; un ron de etiqueta dorada es de color ámbar y de sabor más pronunciado y más dulce, resultantes de un envejecimiento más prolongado y por la adición de caramelo.

El beber ron puro es popular en los países productores pero, en la mayoría de los países, el ron es consumido mezclado con otras bebidas, prefiriéndose rones claros para cocteles como el daiquirí; los rones oscuros se emplean en cocteles como el "Rum Collins". El ron también es usado para preparar algunas salsas de postres y otros platos. También se usa para dar sabor al tabaco.

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